Por que fazendeiros negros como John Boyd Jr. aguardam bilhões de dólares no prometido alívio da dívida?

Em 1910, os fazendeiros negros haviam acumulado mais de 16 milhões de acres, e o fruto de seu trabalho alimentou grande parte da América. Hoje, eles têm menos de 4,7 milhões de acres.

John Boyd Jr., tirando uma folga do feno de sua fazenda em Boydton, Va. Documentos de uma revisão interna do USDA mostram que os investigadores descobriram que seus pedidos de empréstimo operacional não eram processados ​​por anos, apesar das instruções explícitas do diretor de estado da agência.

John Boyd Jr., tirando uma folga do feno de sua fazenda em Boydton, Va. Documentos de uma revisão interna do USDA mostram que os investigadores descobriram que seus pedidos de empréstimo operacional não eram processados ​​por anos, apesar das instruções explícitas do diretor de estado da agência.

Steve Helber / AP

BOYDTON, Va. - Houve um tempo em que as fazendas negras prosperavam.



Apenas duas gerações fora da escravidão, em 1910 os fazendeiros negros tinham acumulado mais de 16 milhões de acres e respondiam por cerca de 14% dos fazendeiros, o fruto de seu trabalho alimentando grande parte da América.

Agora, eles têm menos de 4,7 milhões de acres. As fazendas de negros nos Estados Unidos caíram de 925.000 para menos de 36.000, de acordo com o último censo agrícola do Departamento de Agricultura dos EUA. E apenas cerca de um em cada 100 agricultores é negro.

O que aconteceu?

Eles foram capazes de superar a promessa quebrada de 40 acres e uma mula aos escravos recém-libertados - uma ordem militar, posteriormente rescindida. Mas, no último século, eles enfrentaram um obstáculo após o outro por causa de sua raça.

Os agricultores precisavam de empréstimos para expandir, para comprar sementes, para reduzir o tempo entre as colheitas. Mas os credores - o principal deles, o USDA - muitas vezes se recusavam a dar-lhes dinheiro e muitas vezes corriam para executar a hipoteca. Fornecedores e clientes os prejudicam. As leis de herança levaram ao desmembramento das propriedades.

Agora, o governo quer fazer as pazes fornecendo bilhões de dólares em perdão de dívidas para fazendeiros de cor como parte do pacote de alívio da pandemia. Mas um juiz suspendeu o dinheiro por causa de ações judiciais movidas por fazendeiros brancos, alegando que o programa é injusto - discriminação reversa.

Os fazendeiros negros de hoje e os descendentes de fazendeiros negros que lutaram e perderam suas participações argumentam que foram eles que foram vítimas da injustiça:

O fazendeiro da Virgínia que mal conseguia manter parte de sua fazenda quando o USDA ameaçou vendê-la em leilão. O homem do Kansas que perdeu a terra que seus avós outrora herdaram. O fazendeiro de Arkansas que está se segurando por um fio, rezando para que a ajuda federal chegue a tempo.

Foi racismo, diz o fazendeiro John Wesley Boyd Jr. E ainda é.

Acho que a discriminação ainda é generalizada. Acho que é feito de uma forma muito mais sutil, diz Boyd. Eu não acho que você vai ver muitos funcionários do USDA cuspindo nas pessoas agora ou talvez chamando-os de mestiços, mas eles não estão emprestando nenhum dinheiro - da mesma forma que emprestam aos fazendeiros brancos.

Dirigindo seu trator John Deere com a mão esquerda, Boyd de 55 anos segura uma ferradura enferrujada e incrustada de lama com a direita. Descoberto em um campo por um de seus trabalhadores, tornou-se uma espécie de talismã.

Esta ferradura aqui provavelmente saiu de uma das mulas, diz ele enquanto o plantador que range e que range escava fileiras no solo rochoso. Porque era isso que os negros estavam usando. Eles não estavam usando tratores como este, cara.

Em um dia escaldante de verão, Boyd está semeando sua safra comercial, soja, fazendo passagens para cima e para baixo em uma extensão de 1.000 acres ao longo do amplo rio Roanoke, na Virgínia. É um dos vários terrenos que ele possui, totalizando 1.500 acres - alguns deles terras que seus ancestrais cultivaram como escravos.

E agora é dele. Alguns dias, é difícil de acreditar.

Eu sou dono de um terreno que muitos de meus antepassados ​​trabalharam quando estava livre de uísque. Você sabe - trabalho escravo, cara, diz Boyd, seu chapéu de cowboy preto lançando uma sombra sobre seu rosto. Estou apenas tentando deixá-los orgulhosos.

Como os outros fazendeiros negros, Boyd encontrou preconceito de várias maneiras. Um exemplo: a esposa de Boyd, Kara, um membro da tribo Lumbee da Carolina do Norte, lembra a vez que seu marido levou uma carga de soja para o elevador de grãos e conseguiu um preço baixo por ela. Muito lixo ou umidade nele, ele foi informado.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

Steve Helber / AP

Quando Kara Boyd trouxe outra carga do mesmo campo, ela conseguiu um preço melhor. Mas quando seu padrasto, que é branco, tirou uma carga do mesmo campo, ela disse que lhe disseram: Cara, esses são os melhores feijões que eles já viram, e quantos mais ele poderia trazê-los?

Mas a batalha de Boyd com o USDA foi épica. Quase o exterminou.

Boyd tinha apenas 18 anos quando assumiu um empréstimo existente do USDA ao comprar sua primeira fazenda no início dos anos 1980. Ele diz que entrar em seu escritório local do USDA foi como um retorno à era Jim Crow. Os fazendeiros negros supervisionavam as contas e podiam obter consultas com o agente de crédito local apenas um dia por semana, prática que veio a ser conhecida como Quarta-feira Negra.

Boyd suportou calúnias raciais. Certa vez, um agente de crédito cuspiu suco de tabaco nele - ele acidentalmente perdeu a lata de cuspe, disse o oficial. Outra vez, Boyd viu um oficial rasgar seu formulário e jogá-lo no lixo.

Em 1996, o USDA levou apenas 30 dias para executar a execução de algumas de suas terras agrícolas. Em seguida, o departamento passou a leiloar os restantes 110 acres.

Boyd se juntou a outros fazendeiros negros em um protesto em Washington, amarrando uma mula chamada 40 Acres ao portão da Casa Branca. A demonstração foi bem-sucedida: menos de uma semana depois, o então secretário da Agricultura Dan Glickman declarou uma moratória de execução hipotecária. Boyd só teve tempo de salvar sua fazenda.

Documentos de uma revisão interna do USDA que Boyd forneceu à The Associated Press mostram que os investigadores descobriram que seus pedidos de empréstimo operacional não foram processados ​​durante anos, apesar das instruções explícitas do diretor de estado da agência. Também constatou que sua conta foi indevidamente referida a um bureau de crédito como inadimplente, quando deveria ter sido reestruturada, agravando suas dificuldades financeiras.

Boyd conta como, ao contrário de seus colegas brancos, os fazendeiros negros que atrasavam o pagamento veriam seus empréstimos imediatamente acelerados, sem negociações. Eles teriam apenas 30 dias para pagar o valor total ou seriam pressionados a assinar sua escritura junto ao USDA sob um programa que supostamente lhes permitia arrendar e posteriormente recomprar suas terras quando sua situação financeira melhorasse.

Mas isso normalmente não acontecia porque os comitês do condado do USDA - compostos principalmente por fazendeiros locais brancos - teriam a primeira opção em tais arrendamentos. É assim que Boyd diz que perdeu sua fazenda de tabaco de 46 acres em 1996. Ela acabou nas mãos de um fazendeiro branco que era membro do comitê.

Esses tipos de práticas levaram o juiz distrital dos EUA, Paul Friedman, a aprovar o acordo histórico da ação Pigford v. Glickman movida por fazendeiros negros em 1999.

John Boyd Jr. tinha apenas 18 anos quando assumiu um empréstimo existente do USDA ao comprar sua primeira fazenda no início dos anos 1980. Ele diz que entrar em seu escritório do USDA foi como um retorno à era Jim Crow.

John Boyd Jr. tinha apenas 18 anos quando assumiu um empréstimo existente do USDA ao comprar sua primeira fazenda no início dos anos 1980. Ele diz que entrar em seu escritório do USDA foi como um retorno à era Jim Crow.

Steve Helber / AP

O acordo forneceu cerca de US $ 1 bilhão a 15.000 agricultores que disseram que o USDA os recusou injustamente para empréstimos por causa de sua disputa entre 1981 e 1996. Uma segunda rodada de US $ 1,25 bilhão decorrente desse processo foi aprovada pelo tribunal em 2011 para pessoas que foram negadas pagamentos antecipados porque não cumpriram os prazos de arquivamento.

Cabe ao secretário da Agricultura e outros funcionários responsáveis ​​do USDA cumprir suas promessas, garantir que esse período vergonhoso nunca se repita e trazer o USDA para o século XXI, escreveu o juiz.

Embora o USDA tenha pago mais de US $ 2,4 bilhões sob os assentamentos de Pigford, os impostos estaduais corroeram as recuperações, o alívio da dívida foi incompleto e os relatórios do Congresso mostram que os assentamentos não resolveram os problemas enfrentados pelos agricultores minoritários.

Os advogados do governo observaram em um processo judicial que, entre 2006 e 2016, os fazendeiros negros estavam sujeitos a 13% das execuções hipotecárias do USDA - apesar de receberem menos de 3% dos empréstimos diretos.

Aninhado entre as vastas planícies do Kansas estão os restos do que já foi o movimentado povoado negro de Nicodemos. É o mais famoso dos assentamentos do meio-oeste, onde ex-escravos conhecidos como exodusters migraram há mais de um século, na esperança de que cultivar sua própria terra aqui os ajudaria a escapar do racismo e da pobreza do sul.

Pouco resta hoje dessa herança agrícola, já que até mesmo as poucas famílias negras que conseguiram manter suas terras agora, em sua maioria, arrendam suas terras para fazendeiros brancos. Os fazendeiros de Nicodemos, que antes cultivavam centenas de acres de terras agrícolas, não cultivam mais ativamente, e muito de seu terreno se perdeu com o passar das gerações.

Apenas alguns quilômetros fora da cidade estão os 200 acres que os avós de Theodore Bernard Bates outrora colonizaram. O fazendeiro negro e seu pai compraram a propriedade da família em 1970, tomando um empréstimo do que era então a Associação de Crédito de Produção de Stockton, Kansas.

A agência de empréstimos agrícolas do USDA se recusou até mesmo a dar a eles um requerimento para preencher, disse Bates, um dos autores originalmente nomeados no processo de Pigford. Ele recebeu, como ele mesmo diz, nem um centavo desse acordo.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

Steve Helber / AP

Eu soube mais tarde que o motivo pelo qual eles não queriam me dar um requerimento era porque eles não queriam que pendurassem em seu escritório que eles discriminavam uma pessoa negra, diz Bates. Eles estariam em apuros, veja, então eles não queriam isso no escritório. Eles não queriam esse registro.

Os anos 1980 foram especialmente difíceis para a fazenda Bates. Eles sofreram com uma seca em um ano, um congelamento tardio em outro e uma tempestade de granizo que destruiu sua safra de trigo. Seu credor executou a hipoteca.

Três anos antes de sua morte, o ex-presidente da Associação de Crédito de Produção jurou em uma declaração juramentada de 2012 que havia um plano para tirar Bates da agricultura. Elvin D. Keiswetter disse no depoimento que o conselho do credor decidiu que preferia executar a hipoteca, mesmo que perdessem dinheiro, do que tirar o dinheiro de Bates, independentemente de ter sido pago nas notas.

Keiswetter disse que logo depois que seu advogado entrou com a petição de execução hipotecária, Bates foi ao seu escritório com seus pais e filhos. Bates devia cerca de $ 180.000 e perguntou se, se pagasse $ 100.000, o credor o daria até depois da colheita, ou seis meses, para pagar o saldo.

Eles pegaram suas máquinas agrícolas primeiro, depois tomaram as terras. Então, o xerife cortou a fechadura de suas caixas de armazenamento de grãos. Bates e sua esposa observaram por horas enquanto os caminhões carregavam milhares de alqueires de trigo que trabalharam duro para colher.

Depois que eles levaram tudo, Bates diz que a família foi forçada a receber vale-refeição para sobreviver. Ele trabalhou em alguns empregos estranhos ao longo dos anos, incluindo uma passagem como agente penitenciário. Cada vez que vão a Nicodemos agora, eles dirigem ao longo da orla de sua antiga casa para ver o terreno.

É apenas algo que você não pode explicar, diz ele. Dói tão profundamente.

Anos depois, o homem do Kansas, agora com 84 anos, ainda é assombrado pela memória de 7 de novembro de 1986 - o dia em que compareceram à audiência em Wichita, onde a execução hipotecária foi finalizada. Eles chegaram em casa tarde naquela noite de sexta-feira. Seu pai, Alvin, perguntou a ele: O que vocês fizeram hoje?

A hipoteca foi executada, Bates disse a ele.

Seu pai não disse uma palavra, ele diz: Acho que ele simplesmente não aguentou ver a herdade de sua família ir embora, você sabe, e ele morreu naquele domingo.

John Boyd Jr. sorri enquanto dirige seu caminhão em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

John Boyd Jr. sorri enquanto dirige seu caminhão em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

Steve Helber / AP

O USDA não foi responsável por todos os infortúnios dos agricultores negros. Outros impedimentos estruturais também cobraram seu preço.

Uma envolve terras da família que são repassadas a vários parentes sobreviventes sem um testamento, conhecidas como propriedade dos herdeiros. Estudos do USDA mostram que a prática é prevalente entre negros no sul, famílias brancas dos Apalaches, hispânicos no sudoeste Subúrbio comunidades e tribos nativas americanas.

Resultado: falta de acesso a dinheiro porque os credores geralmente relutam em conceder crédito sem um título claro da terra. O Congresso autorizou na redação do projeto de lei agrícola de 2018 que facilitaria os empréstimos a esses agricultores. Mas foi só neste ano que o USDA financiou um programa de repasse de herdeiros de $ 67 milhões para resolver questões de propriedade de terras e sucessão.

Muitas fazendas negras foram perdidas ao longo das décadas no que é chamado de vendas de partição. Particularmente no Sul, muitos proprietários de terras negros não confiavam nos tribunais locais ou foram impedidos de usá-los e não deixaram testamentos ou mesmo registraram suas ações. Ao longo de várias gerações, um único tratado pode acabar sendo mantido em comum por dezenas ou mesmo centenas de herdeiros.

Em lugares como o litoral da Geórgia e da Carolina do Sul, destinos de férias populares, os especuladores rastreavam membros distantes dessas famílias e compravam sua participação na antiga fazenda da família, que o herdeiro talvez nunca tivesse visto. Esse forasteiro pode então fazer uma petição ao tribunal para vender todo o terreno e dividir o dinheiro, deixando todo o terreno para ser vendido em leilão, geralmente por uma fração de seu valor.

Paul Bradshaw assinou em 2008 um contrato de arrendamento que após sua morte deu a seu filho Rod uma opção de 10 anos para cultivar e, eventualmente, comprar todos os 2.950 acres que o fazendeiro Negro havia acumulado perto de Jetmore, Kansas - uma mudança destinada a manter a fazenda da família intacta por a próxima geração.

Naquela época, pai e filho já trabalhavam juntos na agricultura há décadas. Paul Bradshaw, que morreu dois anos depois de assinar o contrato de arrendamento, havia redigido separadamente um testamento que dividia igualmente o dinheiro recebido pela fazenda entre seus oito filhos, diz seu filho.

Ao longo dos anos, Rod Bradshaw fez várias reclamações de discriminação contra o USDA. Quando seu pedido de alívio da dívida no processo Pigford foi negado, ele disse que não conseguiu comprar as ações de suas irmãs.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

John Boyd Jr. administra seu fiador de feno em sua fazenda em Boydton, Virgínia.

Steve Helber / AP

Uma dura luta familiar aconteceu após a morte de seu pai, e um juiz cancelou o contrato de arrendamento e dividiu a fazenda da família entre o filho e suas sete irmãs.

Rod Bradshaw diz que acabou com cerca de 350 acres de terra que ainda cultiva, e suas irmãs venderam ou alugaram seus acres para fazendeiros brancos.

Se papai soubesse o que aconteceu, ele ficaria lívido, diz ele.

Bradshaw acabou entrando com pedido de falência - algo que ele disse que nunca teria feito se não fosse pela recusa do USDA em conceder alívio da dívida sob o acordo Pigford e o confisco dos pagamentos de seu programa agrícola. Ele entrou com um processo federal de discriminação contra o USDA em 2004, levando a um julgamento em 2018. Ele ainda está esperando a decisão do juiz.

Bradshaw - que tem mais de US $ 300.000 em empréstimos diretos do USDA que se qualificariam para o alívio da dívida - não conseguiu obter nenhum dinheiro por meio dos benefícios de alívio da pandemia abertos a todos os agricultores.

Acho que provavelmente vou sofrer alguns contratempos, mas acho que posso aguentar ... dependendo do que acontecer, diz Bradshaw.

A porta-voz do USDA, Kate Waters, disse que a agência está empenhada em erradicar o racismo sistêmico e reduzir as barreiras de acesso aos serviços. Ela diz que o departamento planeja lançar uma comissão de patrimônio este ano para identificar e corrigir problemas.

O Congresso aprovou um programa de alívio da dívida de US $ 4 bilhões para 16.000 agricultores negros em março, como parte do pacote de estímulo COVID-19 de US $ 1,9 trilhão. O financiamento foi destinado a remediar a discriminação passada nos programas de empréstimo do USDA e fornecer US $ 1 bilhão para divulgação e assistência técnica para o que chama de fazendeiros e pecuaristas socialmente desfavorecidos - um grupo que inclui não apenas fazendeiros negros, mas também produtores hispânicos, nativos americanos e asiáticos.

Agricultores brancos entraram com ações judiciais em Illinois, Wisconsin, Minnesota, Flórida, Tennessee, Texas e Wyoming. Em junho, a juíza distrital dos EUA, Marcia Morales Howard, emitiu uma liminar preliminar em todo o país interrompendo o programa.

O caso do Texas é liderado pelo Comissário de Agricultura do Texas Sid Miller e foi movido pelo America First Legal, iniciado este ano por Stephen Miller e outros que eram membros seniores da administração do ex-presidente Donald Trump.

Sid Miller, que está processando como fazendeiro e não em nome do Estado, alega que o alívio da dívida é inconstitucional porque exclui os fazendeiros brancos com base em sua raça ou etnia. Ele argumenta que o USDA não mais discrimina os agricultores de cor e chama o perdão do empréstimo uma forma indireta de oferecer reparações.

É totalmente errado, diz Miller. Nós, republicanos e velhos brancos, somos acusados ​​de ser racistas o tempo todo. Mas isso é racista por parte do governo. Não poderia ser um caso mais claro de racismo.

É claro, porém, que os agricultores minoritários ainda sofrem desproporcionalmente. Em 31 de maio, 11% dos agricultores brancos estavam inadimplentes em um empréstimo agrícola do governo, em comparação com 37,9% dos mutuários negros, 14,6% dos mutuários asiáticos, 17,4% dos mutuários indianos americanos e 68% dos mutuários hispânicos, de acordo com documentos judiciais.

Para Abraham Carpenter, um fazendeiro negro de 59 anos cuja família cultiva frutas e vegetais perto de Grady, Arkansas, a liminar significa que ele tem que esperar ajuda com cerca de US $ 200.000 em empréstimos, mesmo com a chuva destruindo centenas de hectares de melancias e nabos , couve e outras culturas.

Eu já vi tempos muito, muito difíceis, você sabe, mas sempre fui capaz de sobreviver por causa da bênção de Deus e de sua misericórdia e graça. E eles ainda estão sobre nós, diz Carpenter. Portanto, não vou dizer que vou de barriga para cima. Vou trabalhar um pouco mais e orar um pouco mais.