O linebacker do Bears, Roquan Smith, não implorará por seus votos no Pro Bowl

‘‘ Você pode fazer todo o latido que quiser nas redes sociais ’’, disse Smith, ‘‘ mas tudo vai para as entrelinhas ’’.

Roquan Smith está entrando em sua quarta temporada com os Bears.

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Roquan Smith é barulhento no campo e silencioso fora dele.



Ele fica feliz em deixar seus companheiros se gabarem dele. O outro linebacker, Danny Trevathan, disse no mês passado que Smith foi 'um dos melhores linebackers que já jogou no ano passado'. Mais tarde, ele admitiu que Smith não 'realmente acreditou em tudo isso. Mas eu vou dizer isso por ele. ’’

Smith está bem com seus companheiros de equipe ficarem irritados por ele também. Eles eram os únicos, ele insistiu, que estavam furiosos por ele não ter sido nomeado para o Pro Bowl no ano passado. E não foi colocado no primeiro time All-Pro da Associated Press na entressafra. E não estava na lista da NFL dos 100 melhores jogadores no mês passado.

Ele vai jurar, também, que essas rejeições não o incomodam. E então ele deixa claro que sim.

Essas honras são parte do que o empurra, além de ter que assistir ao jogo do playoff do Bears na temporada passada da linha lateral por causa de uma lesão no cotovelo sofrida no final da temporada regular contra o rival Packers.

Existem outros motivadores também. Ele está pronto para uma extensão de contrato de muito dinheiro para mudar sua vida e, nas palavras do técnico Matt Nagy, está 'obcecado em ser o melhor linebacker da NFL'.

‘‘ Honestamente, no fundo, você pensa sobre isso ’’, disse Smith ao Sun-Times. ‘‘ Você acha que eu fui um dos 100 melhores jogadores desta temporada? Eu vou deixar você responder isso. A maioria das pessoas que assistem a bola também sabe disso.

‘‘ A coisa do Pro Bowl, é uma coisa da popularidade. Não estou por aí tweetando todas essas coisas: ‘Vote em mim, vote em mim’. Isso não é algo que eu faço. Ei, eu jogo bola. Eu apareço em cada um dos jogos e faço o que preciso fazer, e deixo todo o resto cuidar de si mesmo. Não estou muito preocupado com ‘Vote em mim nisso’ e ‘Vote em mim naquilo’. A organização Bears sabe quem eu sou para esta organização.

Em breve, eles terão que colocar um valor em dólar nisso. Até então, eles não precisarão do Pro Bowl para lhes dizer quanto vale Smith como peça central de sua defesa.

‘‘ Você pode fazer todo o latido que quiser nas redes sociais ’’, disse Smith, ‘‘ mas tudo vai para as entrelinhas. O que você faz entre eles é o que realmente importa, ao invés de apenas falar sobre as coisas. E é isso que muitas pessoas fazem. Mas eu não serei um desses. ’’

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Quase metade dos jogadores da defesa inicial do Bears na Semana 1 chegaram ao Pro Bowl em algum momento de suas carreiras: os linebackers Khalil Mack e Robert Quinn, o atacante Akiem Hicks e os safeties Eddie Jackson e Tashaun Gipson.

Mais do que qualquer um deles - até mesmo Mack, que é um Hall da Fama infalível - Smith é o futuro da defesa. Quatro dos cinco listados acima estão na casa dos 30 anos; Smith tem 24 anos.

Ele será a única escolha local do primeiro turno para jogar pelos Bears contra os Rams, a menos que o zagueiro novato Justin Fields de alguma forma entre no jogo. Os dois vão compartilhar essa distinção até o draft de 2023 porque os Bears negociaram sua primeira rodada no próximo ano para passar para o draft Fields em abril.

Outra razão pela qual Smith é o futuro: seu estilo se encaixa perfeitamente nas defesas modernas.

'Com o jogo de hoje se espalhando e [havendo] formações muito mais espalhadas, ele é um defensor de três rebatidas que pode ficar com os running backs no jogo de passe', disse Nagy. ‘‘ Mas então você pode ver que ele vai bater em você também. Sua flecha é extremamente alta. Continua subindo. ’’

Não houve mágica em seu salto na última temporada, disse Smith. Fazia parte de seu progresso natural de temporada em temporada. Ele começou a confiar mais em si mesmo e se questionar menos. Isso permitiu que ele jogasse mais rápido. Ele apareceu.

Smith foi o único zagueiro da liga na última temporada - e apenas o terceiro desde 2015 - a ter mais de 100 tackles, 10 tackles por derrota, dois sacks e duas interceptações. Ele foi o segundo na liga com 98 tackles solo. Apenas Steelers fora do linebacker T.J. Watt, cujo trabalho é apressar o quarterback, teve mais tackles para perder do que 18 de Smith.

Na votação da equipe AP All-Pro, no entanto, Smith terminou com 10 votos, menos de um terço dos votos de Fred Warner do 49ers e Bobby Wagner dos Seahawks, que foram nomeados para a primeira equipe. Seis jogadores terminaram com mais votos do que Smith, os outros sendo Darius Leonard dos Colts, Devin White dos Bucs e Lavonte David e Demario Davis do Saints.

Wagner e Warner foram os dois linebackers internos da NFC nomeados para o Pro Bowl, que é decidido em parte por uma votação de fãs.

‘‘ Aqueles chips que todos estão me dando para colocar no meu ombro definitivamente ajudam ’’, disse Smith.

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Smith é seu próprio agente - pelo menos por enquanto. E ele está prestes a se tornar um homem muito rico.

Em breve - os Bears gostam de conduzir esse tipo de negócio logo antes da abertura da temporada - a equipe vai explorar a possibilidade de prorrogar o contrato de Smith. Não há pressa; Smith está entrando em sua quarta temporada e pode jogar sua quinta sob a marca da franquia. Mas os Bears sem boné se beneficiariam de uma extensão, especialmente depois de terem estragado o contrato do receptor Allen Robinson nos últimos 18 meses, e Smith teria segurança financeira.

O mercado já foi definido por dois linebackers internos de sua classe de draft de 2018.

Leonard, a quarta escolha na segunda rodada, assinou um contrato de cinco anos, $ 98,5 milhões - com $ 52,5 milhões garantidos - em agosto. Warner, a sexta escolha na Rodada 3, fechou um acordo de cinco anos, $ 95,2 milhões - com $ 40,5 milhões garantidos - em julho.

‘‘ Os contratos que estão obtendo, eles os mereceram ’’, disse Smith.

Isso define o padrão?

‘‘ É assim que eles chamam ’’, disse ele, sorrindo.

Smith notoriamente resistiu nos primeiros 30 dias de campo de treinamento como um novato - a segunda resistência mais longa durante o acordo coletivo de trabalho - porque o então agente Todd France discordou sobre quais garantias em seu contrato poderiam ser anuladas. O gerente geral Ryan Pace deu a entender que Smith está encontrando um novo agente.

‘‘ Não sei em que estágio ele está com o agente agora ’’, disse Pace, ‘‘ mas vamos cruzar essa ponte quando chegarmos lá. ’’

Smith disse que não vê nenhum benefício em explicar seu status de agente - ou em falar sobre um contrato que pode exceder o de Leonard e / ou Warner.

‘‘ Só vou chegar lá quando chegar ’’, disse ele. ‘‘ Não estou muito preocupado com isso agora. Esse não é meu foco principal neste momento. ’’

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Smith cresceu idolatrando o ex-linebacker dos 49ers, Patrick Willis, que uma vez se autodenominou ‘‘ silencioso, mas mortal ’’ e ‘‘ um assassino frio em campo ’’.

Smith pode se identificar com um homem que deixa seus blocos falarem.

‘‘ Eu sei que ele não falava muito ou dizia muito ’’, disse Smith. ‘‘ Mas eu diria que é mais para mim sendo eu mesmo. ’’

Ursos recém-chegados notaram Smith no acampamento.

O quarterback Andy Dalton disse que a ‘‘ capacidade de Smith de dissecar o que está acontecendo e apenas saber o que está por vir é muito especial ’’.

O linebacker interno Alec Ogletree, outro ex-aluno da Geórgia, chamou Smith de 'um dos melhores linebackers internos da liga, e ele será um desses caras por um longo tempo.'

Bill McGovern, seu terceiro técnico em quatro anos, disse que Smith ‘‘ coloca sobre si mesmo o fardo de melhorar ’’.

Esse fardo vem com expectativas.

‘‘ Não quero falar muito sobre o que alguém vai ver ou isso ou aquilo ’’, disse Smith. ‘‘ Quando você virar o jogo em 12 de setembro contra o Rams, veremos o que quero dizer. ’’

E o que é isso? Smith precisou de apenas três palavras.

‘‘ Bola muito boa ’’, disse ele.