Illinois seria um dos estados mais verdes. Não funcionou assim.

A política paga para jogar, uma coalizão de energia nuclear e verde incômoda levou a uma lei de energia limpa de 2016 falha. Agora, os legisladores estão ficando sem tempo para consertá-lo. Notícias Internas do Clima | Relatório especial do Sun-Times.

Pete Southerton (à esquerda) e Tom Bradshaw instalam painéis solares em uma casa no Northwest Side. Seu empregador, a Certasun, e outras empresas tiveram de demitir trabalhadores porque o dinheiro prometido por uma lei de Illinois de 2016 acabou.

Pete Southerton (à esquerda) e Tom Bradshaw instalam painéis solares em uma casa no Northwest Side. Seu empregador, a Certasun, e outras empresas tiveram de demitir trabalhadores porque o dinheiro prometido por uma lei de Illinois de 2016 acabou.

Ashlee Rezin Garcia / Sun-Times

Cinco anos atrás, os legisladores de Illinois aprovaram uma lei que visava corajosamente construir uma indústria de energia solar do zero, enquanto também salvava milhares de empregos em duas usinas nucleares Exelon em dificuldades.



Além de resgatar as usinas nucleares, o Future Energy Jobs Act prometeu criar dezenas de milhares de empregos em energia solar e fazer com que o estado se afastasse dos combustíveis fósseis até um ponto em que, em 2025, Illinois obteria um quarto de sua energia limpa fontes de energia.

As coisas não funcionaram como planejado. A meta de 2025 agora está longe de ser alcançada, as expectativas de empregos não foram atendidas e a indústria solar está demitindo trabalhadores porque o financiamento prometido acabou, uma investigação do Inside Climate News e do site descobriu.

Os planos que a lei prometia estouraram desde o início.

Agora, os líderes legislativos estaduais estão correndo para cumprir o prazo de 31 de maio para corrigir seus maiores problemas - incluindo a perda iminente de mais de US $ 300 milhões em financiamento para programas de energia renovável.

Quando grupos ambientalistas, sindicatos e defensores do consumidor se uniram para apoiar a lei, eles encontraram um terreno comum ao casar os subsídios nucleares com o apoio às energias renováveis.

Mas foi o Exelon que emergiu como o vencedor no ousado plano de energia limpa do estado. Ela obteve US $ 2,3 bilhões em subsídios financiados por consumidores de eletricidade ao longo de uma década para suas duas usinas.

E agora a empresa está exigindo ainda mais dinheiro - e ameaçando fechar duas outras usinas nucleares se não conseguir o que deseja.

A Exelon continua recebendo US $ 235 milhões por ano, enquanto o suporte solar foi retirado, disse Howard Learner, diretor executivo do Centro de Legislação e Política Ambiental com sede em Chicago, que critica o resgate nuclear do estado. Illinois poderia ter sido um líder em energia solar no meio-oeste.

Para complicar a atual confusão está a investigação federal de suborno da Exelon e da ComEd, sua subsidiária de serviço público de Chicago. Os promotores disseram que o ComEd deu dinheiro, empregos e contratos a associados de ex-presidente da Câmara, Michael Madigan, D-Illinois, com o objetivo de moldar a legislação em benefício da empresa.

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Dan Gearino reporta para Inside Climate News.

Esta história é uma colaboração entre o Sun-Times e Por Dentro das Notícias do Clima. Dan Gearino relatórios para Inside Climate News.

O governador J.B. Pritzker disse que a Exelon não terá permissão para ditar os termos para consertar a lei de energia do estado. Mas a empresa e seus aliados trabalhistas têm imenso poder no Legislativo.

A Exelon está buscando subsídios para suas quatro usinas nucleares de Illinois que não receberam ajuda sob a lei de 2016 e ameaça que suas usinas nucleares de Byron e Dresden serão fechadas sem essa ajuda.

Enquanto isso, as empresas de energia solar estão demitindo trabalhadores após o fim do financiamento de incentivo vinculado à lei de 2016.

Os defensores da lei falavam de um boom iminente de empregos solares. Mas os ganhos foram modestos. Illinois passou de 3.480 empregos solares em 2015 - a 14ª maior entre todos os estados - para 5.259 empregos em 2020, que classificou o estado em 13º, de acordo com a Fundação Solar . uma organização sem fins lucrativos dedicada a promover o uso de tecnologias solares e compatíveis com a energia solar em todo o mundo.

Embora poucos novos empregos solares tenham chegado a Illinois, houve um aumento nos projetos solares de pequena escala que a lei visava encorajar, com mais de 20.000 desses projetos concluídos.

Mas a energia solar continua sendo uma mancha no cenário energético de Illinois. Forneceu menos de 1% da geração de eletricidade do estado em 2020.

A energia solar e eólica cresceu em Illinois, mas essas fontes renováveis ​​ainda representam apenas cerca de 7,5% do consumo de eletricidade do estado, muito aquém do ritmo necessário para atingir os 25% que era planejado até 2025.

Alguns dos problemas são específicos da cultura política de Illinois. Mas eles também abordam as preocupações nacionais sobre como aumentar a energia renovável e, ao mesmo tempo, preservar os empregos e a eletricidade sem carbono de usinas nucleares mais antigas.

A Exelon afirma, como fez em 2016, que fecharia as usinas nucleares se considerasse apenas fatores financeiros, mas que a preservação da eletricidade e dos empregos livres de carbono é tão importante que o estado deveria considerar todas as opções para manter as usinas abertas.

Em uma declaração escrita em resposta a perguntas, a Exelon diz que a lei de 2016 ganhou amplo apoio porque foi, e continua sendo, uma boa estrutura para uma política energética abrangente.

No ano passado, Illinois obteve 58% da eletricidade do estado das usinas nucleares de Exelon. A empresa diz que fechá-los deixaria um vazio que, em grande parte, acabaria sendo preenchido por eletricidade de combustíveis fósseis.

A porta-voz do ComEd, Shannon Breymaier, disse que a lei cumpriu suas metas de estimular novos investimentos para desenvolver energia renovável, expandindo programas de eficiência energética e dedicando fundos a novos programas que treinam trabalhadores para empregos em energia limpa e ajudam os clientes de serviços públicos a reduzir suas contas.

Grupos ambientais nacionais, incluindo a Union of Concerned Scientists e o Natural Resources Defense Council, disseram que apóiam subsídios para usinas nucleares para evitar que fechem prematuramente.

Como seu apoio sugere, muitas das críticas à lei de Illinois não são sobre os subsídios nucleares, mas, em vez disso, a mancha do escândalo de suborno e as preocupações de que as provisões de energia renovável foram severamente subfinanciadas.

Como o resgate nuclear tomou forma

Em 2016, a Exelon estava ameaçando fechar suas usinas de energia Clinton e Quad Cities e queria que os legisladores de Illinois exigissem que as concessionárias, incluindo a ComEd, cobrassem dos consumidores um subsídio de 10 anos para as usinas.

O então presidente da Câmara, Michael Madigan, deixou claro que qualquer proposta de energia limpa precisava passar pelo Exelon.

Em 2016, o então presidente da Câmara, Michael Madigan, deixou claro que qualquer proposta de energia limpa precisava passar pelo Exelon.

Arquivo de Justin L. Fowler / AP

Na época, grupos ambientais, grupos empresariais de energia limpa e defensores da justiça ambiental tinham suas próprias propostas.

Madigan, que não vai comentar agora, deixou claro que qualquer proposta de energia limpa precisava passar pelo Exelon.

A possibilidade de aprovar a legislação de energia limpa foi condicionada pelo palestrante a chegar a um acordo com o ComEd e a Exelon e a mão de obra, disse Jen Walling, diretora executiva do Conselho Ambiental de Illinois, que liderou o impulso para disposições de energia renovável.

Walling, cujo grupo representa mais de 90 grupos ambientais e comunitários em Illinois, disse que a postura de Madigan forçou os defensores do meio ambiente a trabalhar com a Exelon.

O ex-governador Pat Quinn, um democrata que ocupou o cargo de 2009 até perder a reeleição em 2014 para o republicano Bruce Rauner, disse que o processo era impróprio, mas típico para Exelon.

Exelon queria que as pessoas renováveis ​​literalmente rastejassem até eles, disse Quinn. Contanto que eles pudessem manter as energias renováveis ​​e as coisas progressivas, eles obteriam mais para si próprios.

Ex-governador Pat Quinn.

Ex-governador Pat Quinn.

Arquivo Andrew A. Nelles / Sun-Times

Os promotores federais disseram que as ações do ComEd naquela época eram um elemento em um ambiente de pagamento para jogar para a legislação de energia em Illinois, com o ComEd dando dinheiro, contratos e empregos para pessoas ligadas a Madigan. A investigação resultou em acusações e um acordo de processo diferido para ComEd.

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Breymaier disse que o ComEd fortaleceu substancialmente a supervisão e os controles de seu lobby e contratação, entre outras medidas para prevenir ações como as descritas pelos promotores.

O debate legislativo incluiu conversas sobre benefícios sociais em grande escala.

Vamos criar dezenas de milhares de empregos em todo o estado de Illinois, em comunidades de cor, mas também para nossos irmãos e irmãs no interior do estado e na economia rural, o então deputado estadual Christian Mitchell, D-Chicago, disse sobre a promessa de o programa solar.

Mitchell, que agora é a pessoa responsável por Pritzker sobre energia e meio ambiente, não respondeu a um pedido de comentário.

Uma lei de 2016 do Illinois deveria criar centenas de milhares de empregos na indústria solar. Isso não aconteceu.

Uma lei de 2016 do Illinois deveria criar centenas de milhares de empregos na indústria solar. Isso não aconteceu.

Ashlee Rezin Garcia / Sun-Times

Além do resgate nuclear, a legislação de 2016 continha disposições exigindo que as concessionárias aumentassem a quantidade de energia renovável no estado que compram, com financiamento de cerca de US $ 225 milhões por ano.

A lei incluiu requisitos para encorajar a conservação de energia, com cada concessionária tendo que expandir programas de eficiência energética e cumprir certas metas até 2030.

As concessionárias também obtiveram alguns grandes benefícios que não eram amplamente conhecidos, incluindo a capacidade de expandir um programa de modernização da rede inteligente vagamente definido que começou em 2011 e permitiu que as concessionárias aumentassem as taxas - e aumentassem os lucros.

Trabalhadores da ComEd consertam uma queda de energia em Uptown em agosto passado. O trabalho da rede elétrica inteligente da concessionária resultou em menos interrupções.

Trabalhadores da ComEd consertam uma queda de energia em Uptown em agosto passado. O trabalho da rede elétrica inteligente da concessionária resultou em menos interrupções, mas foi criticado por custar mais aos consumidores.

Arquivo Pat Nabong / Sun-Times

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A modernização da rede gerou US $ 4,7 bilhões em custos adicionais para clientes ComEd desde 2012, com poucas evidências de que o dinheiro trouxe benefícios substanciais para os consumidores, de acordo com um relatório em dezembro do grupo de consumidores Illinois PIRG.

Quaisquer interesses do ComEd ou Exelon não são deixados ao acaso, disse Abe Scarr, diretor da organização e co-autor do relatório. Eles são garantidos.

Breymaier disse que os gastos vinculados à modernização da rede foram examinados pelos reguladores e melhoraram a confiabilidade do sistema do ComEd, ao mesmo tempo que mantinha tarifas elétricas excepcionalmente baixas em comparação com as encontradas em outras grandes áreas metropolitanas.

‘Legislação não é perfeita’

Em 7 de dezembro de 2016, o então Gov. Rauner sancionou o projeto de lei de energia histórico.

Ele fez isso em uma escola secundária em Port Byron, uma pequena cidade perto da usina nuclear Quad Cities que receberia subsídios.

Embora essa legislação não seja perfeita, ela nos permite proteger empregos, contribuintes e contribuintes, disse Rauner.

Exelon teve apenas uma curta espera para começar a receber o pagamento. Ela começou a receber o dinheiro do resgate no início de 2018.

Mas as autoridades estaduais passaram quase dois anos elaborando e implementando procedimentos para as cláusulas de energia limpa do projeto de lei. Isso demorou porque o estado estava montando um processo para decidir quais empresas obteriam o financiamento limitado. E o escritório responsável, a Illinois Power Agency, tinha menos de 10 funcionários.

Esses são programas complicados, disse Anthony Star, o diretor da agência, que disse que a equipe pequena não era um problema. Você não pode simplesmente ligá-los durante a noite.

Uma das peças centrais das provisões de energia limpa era o que foi chamado de programa de bloco ajustável, projetado para aumentar drasticamente a energia solar de propriedade do cliente.

Os empreendedores solares viram isso como um negócio atraente, especialmente para projetos solares comunitários, proporcionando um lucro quase garantido para os desenvolvedores e eletricidade com desconto para os consumidores.

A primeira rodada de inscrições em 2018 se transformou em um frenesi, com projetos muito mais numerosos do que o financiamento disponível.

Enquanto os desenvolvedores disputavam os dólares limitados, uma falha muito maior surgiu na forma como os legisladores haviam estabelecido o financiamento. O dinheiro para os programas de energia renovável veio de uma cobrança nas contas dos clientes de cerca de US $ 1,15 por mês para as famílias, mais para as empresas. Os encargos previstos para o financiamento que acabou ficando muito aquém do que era necessário para chegar a 25% de eletricidade renovável até 2025.

Os clientes começaram a pagar as taxas em meados de 2017. O dinheiro foi acumulado por cerca de dois anos, enquanto a Illinois Power Agency elaborava os programas e selecionava os primeiros projetos. Depois que eles começaram a ganhar dinheiro, muitos desenvolvedores foram retardados por atrasos relacionados à pandemia do coronavírus.

A agência estadual estava tomando decisões com base na ideia de que poderia gastar todo o financiamento disponível. Mas os projetos estavam entrando em operação tão lentamente que haveria um grande saldo não gasto em 31 de maio de 2021 - a data que a lei estabelecia para quando qualquer saldo seria devolvido aos clientes como reembolso.

No final de 2020, a agência havia comprometido todo o dinheiro disponível projetado e não tinha nenhum para dar a projetos na longa lista de espera por financiamento.

E a agência estava enfrentando a perda da capacidade de usar parte do dinheiro já arrecadado, mas não pago, para outros projetos porque o saldo não gasto foi definido para voltar para clientes de serviços públicos. Em março, o saldo projetado de dinheiro não pago era de US $ 352 milhões.

Indústria solar espera, sofre

Illinois agora está enfrentando as consequências do que deu errado com a lei de 2016. Os legisladores estão trabalhando para fazer algo sobre isso até 31 de maio, o último dia da sessão legislativa e o prazo para fixar o financiamento solar.

A Exelon está ameaçando avançar com planos para fechar as usinas nucleares de Byron e Dresden se o Legislativo não aprovar ajuda adicional.

A usina nuclear em Byron é uma das duas instalações de propriedade da Exelon que a empresa está ameaçando fechar, a menos que receba um segundo resgate estatal.

A usina nuclear em Byron é uma das duas instalações de propriedade da Exelon que a empresa está ameaçando fechar, a menos que receba um segundo resgate estatal.

AP

Entre as pessoas que mais sofreram com os erros estavam os empreendedores de energia limpa e seus funcionários, muitos que decidiram entrar no setor de energia renovável por causa da atenção em torno da lei de 2016.

Este ano provavelmente será o nosso mais difícil, disse Dawn Heid, CEO da Rethink Electric, uma instaladora de energia solar na área de Chicago. Há um penhasco severo à nossa frente.

A empresa de Heid cresceu de quatro para 70 funcionários para responder à demanda dos programas solares - e então demitiu dezenas quando os novos projetos quase pararam por causa da incerteza sobre o financiamento.

Mesmo que a legislatura apareça com um plano estável e de longo prazo para apoiar a energia renovável, a credibilidade do estado nessas questões foi prejudicada, disse Josh Lutton, diretor executivo de outro instalador solar na área de Chicago, Certasun.

Se você quer que as empresas invistam em Illinois, não pode encorajá-las a investir e depois dizer: ‘Ooh, não foi isso que quisemos’, disse Lutton.

Os defensores da energia limpa defendem muitos aspectos da lei, dizendo que as ideias eram boas, embora alguns programas tenham sido prejudicados por problemas de financiamento.

Will Kenworthy, diretor regulatório do Centro-Oeste do grupo de defesa Vote Solar, disse que agora existem mais de 20.000 projetos solares de telhado e solares comunitários que foram construídos ou estão em obras, a maioria que não teria acontecido sem a lei.

A lei de 2016 foi imperfeita, disse Kenworthy. Mas estava consertando uma bagunça ainda maior. De certa forma, foi um sucesso retumbante.

Os legisladores disseram estar otimistas de que podem chegar a um acordo sobre um projeto de lei e aprová-lo até 31 de maio, fornecendo novos fundos para energia renovável.

Pritzker propôs apoio estatal medido e de curto prazo para as usinas nucleares de Byron e Dresden, mas disse que a Exelon não está mais dando as cartas.

Os dias de Exelon tratando os Illinoisans como seu cofrinho acabaram, disse uma porta-voz do governador.

O relatório de Brett Chase sobre o meio ambiente e a saúde pública foi possibilitado por uma doação do The Chicago Community Trust.