Illinois começa a renovar a conexão local com o compromisso de Morez Johnson

Durante a maior parte de mais de três décadas, o elenco do basquete de Illinois foi dominado por jogadores do estado.

O treinador principal de Illinois, Brad Underwood, à direita, e o assistente Tim Anderson gritam para sua equipe durante a segunda metade de um jogo de exibição de basquete universitário da NCAA no sábado, 23 de outubro de 2021, em Champaign.

O treinador principal de Illinois, Brad Underwood, à direita, e o assistente Tim Anderson gritam para sua equipe durante a segunda metade de um jogo de exibição de basquete universitário da NCAA no sábado, 23 de outubro de 2021, em Champaign.

AP Photos

Durante a maior parte de mais de três décadas, o elenco do basquete de Illinois foi dominado por jogadores do estado. Essas estrelas da preparação de Illinois levaram o Fighting Illini a uma série de vitórias e sucesso da temporada de 1980-81 até a temporada de 2012-13.



Nessas 33 temporadas, houve seis títulos Big Ten, 25 participações em torneios da NCAA, duas viagens para a Final Four e um ranking dos 25 melhores do AP nacional em 25 desses anos. Isso é um grande sucesso no basquete universitário.

Claro, havia algumas estrelas de outros estados espalhadas - Derek Harper, Anthony Welch, Robert Archibald, Cory Bradford e Deron Williams, para citar alguns. Mas houve muito poucos ao longo dos mais de 30 anos. A identidade do basquete Fighting Illini sempre foi ganhar com os melhores jogadores do ensino médio de Illinois.

Isso mudou completamente desde a chegada do técnico Brad Underwood.

Parte disso, sabiamente, foi por escolha. Com tantas estações a cabo transmitindo basquete universitário em todo o país, junto com a familiaridade com programas em todo o país via mídia social e a Internet e maneiras mais fáceis de avaliar talentos, nunca foi tão vantajoso ou simples recrutar nacionalmente.

Alguns foram simplesmente forçados, pois Underwood e sua equipe tiveram que encontrar jogadores em outros lugares, porque ultimamente tem havido uma falta generalizada de grandes talentos em Illinois.

Underwood conseguiu encontrar jogadores onde quer que os pudesse encontrar. Mas, novamente, a maioria veio de fora de Illinois.

Enquanto revira o roteiro sobre como construir uma lista para o basquete de Illinois - e leva seus caroços em suas duas primeiras temporadas - Underwood tem o basquete Fighting Illini de volta. E com uma lista construída para vencer nesta temporada, não é uma maravilha de um único sucesso depois que Illinois terminou na última temporada classificado como No. 2 no país e ganhou uma semente No. 1 NCAA Tournament.

Embora a derrota estonteante para Loyola nos Sweet Sixteen tenha sido esmagadora, Illinois está novamente pronto para uma grande temporada de 2021-22 atrás do All-American Kofi Cockburn da pré-temporada e da quadra de defesa do armador do segundo ano Andre Curbelo e do veterano Trent Frazier.

Cockburn, Curbelo e Frazier jogaram basquete na escola fora de Illinois. O mesmo aconteceu com Coleman Hawkins, o impacto transfere Alonso Plummer e Omar Payne e a turma de recrutamento de três homens que veio de Indiana, Wisconsin e Flórida.

Se não fosse pela NCAA conceder a todos uma temporada extra devido à Covid, permitindo, assim, da Da'Monte Williams do Peoria Manual uma temporada super senior –– Williams era um recruta de John Groce –– Illinois não teria um único nativo de Illinois começando ou mesmo causando impacto na equipe deste ano.

Tentei inventar uma temporada em que um time de Illinois não tivesse um titular no estado, mas desistiu de tentar. O palpite aqui é que nunca houve um. Na verdade, pode não ter havido um único jogo sem um produto de Illinois nos cinco primeiros.

Relacionado

St. Rita, estudante do segundo ano, Morez Johnson, compromete-se com Illinois

No entanto, Underwood está perto de ter um pela primeira vez. Se não este ano com Williams, então talvez na próxima temporada quando ele partir e, atualmente, o grande projeto Brandon Lieb de Deerfield seria o único jogador preparatório de Illinois com bolsa de estudos.

Mas em breve estará St. Rita’s Morez Johnson, a segunda posição do estado na classificação na classe de 2024. O talentoso atacante de 6 a 8 anos se comprometeu com Illinois na sexta-feira.

Apesar de Underwood e sua equipe sempre lançar uma ampla rede de recrutamento, eles não estão ignorando o talento no estado de Illinois quando o jogador se encaixa. E Johnson, uma jovem estrela longa, ágil, competitiva e ainda florescente, com uma personalidade otimista, faz sentido.

Illinois precisa manter uma presença no estado. Embora o celeiro de recrutamento tenha se ampliado com essa equipe, Illinois continua sendo a única área de recrutamento de basquete na qual o programa pode ser mais restrito por causa de relacionamentos, proximidade e história.

Além disso, você nunca quer que a conexão natural seja perdida por ficar muito tempo sem jogadores no estado no plantel.

Estando em casa, Johnson disse por que escolheu Illinois. Estar em casa. É isso aí. Sempre estive conversando com meu pai e sabendo que quero que ele possa vir me ver jogar todos os jogos. Ele pode fazer isso em Illinois.

Johnson disse que também viu e apreciou o esforço que Underwood e o assistente Tim Anderson colocaram. Ele ficou impressionado com o que viu em sua visita e enquanto assistia Illinois nos últimos dois anos.

O técnico Underwood leva seus jogadores a outro nível, disse Johnson. Isso é o que eu vi e o que eu quero.

O técnico do St. Rita, Roshawn Russell, estava com vários de seus jogadores em uma visita oficial a Illinois neste outono. Ele disse imediatamente após a visita que sabia que Johnson estava perto de se comprometer. Sua jovem estrela falava várias vezes sobre Illinois e informava a Russell que era para onde ele queria ir. Então, ele não ficou muito surpreso quando puxou o gatilho tão cedo.

Por meio das visitas de outono da equipe técnica a academias abertas, a visita não oficial e outras conversas com Underwood, Russell ficou impressionado com a atuação do treinador principal no curto processo de recrutamento de seu jogador.

Eles foram genuínos e nos mostraram quem eram, disse Russell sobre a comissão técnica. Eles eram eles próprios e fizeram um esforço para nos mostrar isso. E Morez realmente queria ficar em casa. Isso foi importante para ele. Morez me fez acreditar que era isso que ele queria fazer.

Ter um empate em St. Rita também é particularmente necessário para Illinois, considerando que é um programa com o prospecto nº 1 na classe de 2023, 6-9 James Brown e um dos cinco primeiros candidatos no armador Jaedin Reyna. Além disso, o calouro Melvin Bell é uma estrela em ascensão como um dos melhores jogadores jovens do estado.

Depois de causar uma grande impressão como um calouro na St. Rita, Johnson continuou a abrir os olhos com a Meanstreets na primavera e no verão. Ele pegou uma oferta de Underwood e Illinois enquanto tocava com St. Rita em junho e, em seguida, adicionou ofertas do estado de Ohio, Texas, Flórida e Iowa em setembro.

Johnson tem apenas uma dúzia de jogos do time do colégio em seu currículo. Mas ele mostra o tipo de atletismo, coordenação, tamanho, vantagem e a mentalidade ideal para ser um jogador que um programa de alto-principal faria logo no início do processo.

As habilidades de perímetro de Johnson ainda não estão aí, mas estão indo muito bem e são muito promissoras para sua idade, tamanho e posição. À medida que seu salto aprimorado continua a melhorar e ele aperfeiçoa seu manuseio da bola nos próximos três anos, Johnson se tornará uma arma ofensiva muito mais versátil.

Ele já tem um ótimo toque ao redor da cesta, habilidade de finalização e é capaz de encarar com seu saltador de médio alcance e desenvolver alcance até a linha de três pontos.

Mas não há dúvidas sobre sua abordagem de colarinho azul. Ele vai para o trabalho e faz um esforço extra que você não precisa treinar. Ele joga com energia e agressividade. Essas são características que toda equipe técnica cobiça. Johnson trata das coisas certas.

Estando preso em Illinois no momento em que sua segunda temporada está marcada para começar, Johnson admite que está tirando um monte de peso de seus ombros.

Definitivamente tira um pouco da pressão de não ter que me preocupar com a faculdade e para onde irei, disse Johnson. Posso me concentrar no basquete, na temporada e em continuar a treinar.