Francis George - o orgulho de São Pascal

Lorraine Christensen, 67, amiga de longa data de George, ainda mora na casa de sua infância. Ela e George foram os únicos filhos da paróquia que sofreram de poliomielite em 1949 e '50. | Arquivos Sun-Times

O arcebispo Francis George encontrou o Senhor no coração do cinturão de bangalôs do lado noroeste.

O lugar era a Igreja de St. Pascal - uma paróquia de Portage Park que os pais e vizinhos de George ajudaram a construir no início dos anos 1930.



Foi aí que conheci o Senhor e descobri quem ele é, disse George, 60, o primeiro filho nativo nomeado para chefiar a Arquidiocese de Chicago.

Velhos amigos da vizinhança se lembram de George como um coroinha dedicado que sempre estava na hora certa para a missa matinal durante os anos em que frequentou a Escola St. Pascal. Seus amigos ficaram maravilhados quando George foi ordenado em 1963 e seguiu seu caminho de promoções de Chicago a Roma, de Washington a Oregon.

Mesmo assim, muitos residentes do parque de Portage só conseguiam rir alguns anos atrás, quando Elroy Christensen fez previsões em voz alta sobre o garoto da vizinhança que todos conheciam como Franny.

Eu disse que ele seria arcebispo de Chicago e, um dia, papa. As pessoas riram de mim, disse Christensen, 70, um brilho nos olhos. Havia apenas algo sobre o homem. Quando ele se tornou bispo, eu disse: 'Bingo, aqui vamos nós'.

Segundo todos os relatos, George viveu uma infância típica do Northwest Side em sua colcha de retalhos étnica de um bairro.

Ele fez compras com sua mãe no Woolworth's em Six Corners (Irving Park, Cicero e Milwaukee). Ele brincava com as crianças da vizinhança em terrenos baldios que ele chamava de pradarias. Ele e seus amigos compraram sorvete por cinco centavos na padaria alemã em Irving Park e Austin. Ele passou as tardes de sábado no Patio Theatre em Irving Park e Austin.

A irmã de George, Margaret Cain de Grand Rapids, Michigan, lembra-se dele como um menino normal que deixava insetos em cima das portas para que caíssem na minha cabeça.

Mas George foi um dos dois únicos filhos da paróquia de St. Pascal que foram acometidos de poliomielite durante um surto em 1949 e 1950.

Éramos os dois únicos, disse Lorraine Christensen, 67. Ela e o marido, Elroy, ainda moram na casa de sua infância no antigo quarteirão de George. O dele não era tão sério quanto o meu. Fiquei paralisado do pescoço para baixo.

Ambos ainda usam aparelho nas pernas.

Amigos e paroquianos em St. Pascal se lembram de Franny como uma criança estudiosa e divertida que adorava ler, mas também gostava de jogar softball na rua.

George também era um artista talentoso. Caim tem em sua sala uma pintura a óleo que fez aos 15 anos de Jesus, Maria e José. Ele sabia desde os 5 anos que queria ser padre, disse ela.

Ele está muito focado. Ele tem um delicioso senso de humor. Ele é extremamente piedoso, disse uma amiga de infância, Helen Stern, de Crystal Lake.

A irmã Bernardine Kelly ensinou milhares de crianças na Escola St. Pascal, mas não teve problemas para se lembrar de George, que estava na quinta série.

Ele era um garoto legal, um garoto muito inteligente, disse Kelly, 83. Estou exultante. Os professores são como mães. Essas crianças pertencem a você.

Ao longo dos anos, George manteve contato próximo com seus amigos do bloco 6100 de West Byron, onde ele cresceu em um bangalô de tijolos vermelhos.

Eu diria que ele escreve quase a cada dois meses, disse Geri Draniczarek, 65, que conhece George desde que ele era um bebê. Quando ele está na cidade, ele vem jantar. Costumo fazer uma carne assada. Ele entra, tira os sapatos. Ele dorme se quiser. Ele é como uma família e se sente confortável aqui.

A lenta recuperação de George da poliomielite interferiu em seus planos de frequentar o prestigioso Seminário Preparatório do Arcebispo Quigley.

O diretor Michael Foley disse que foi informado de que George poderia ter comparecido por um ou dois dias, mas teve problemas no CTA e no L com suas muletas.

Apesar de enfatizar que Quigley não teria uma política contra alunos com deficiência, ele disse que a igreja até cerca de 1960 tinha uma política que desencorajava as pessoas com deficiência de entrar no sacerdócio. Um padre deve ter boa saúde.

Mas nem George nem seus pais, Francis Sênior e Julia, tinham qualquer intenção de deixar seu sonho de ser um clérigo morrer, disseram amigos. Ele fez as malas e foi para o Seminário St. Henry's perto de Downstate Belleville. Foley, que já visitou St. Henry's, lembra que era uma escola residencial de um andar - o que tornaria mais fácil se locomover com muletas.

O Portage Park mudou desde os anos em que George e seus amigos brincavam em suas ruas e iam de bicicleta até St. Pascal à noite. Houve alguns incidentes relacionados com gangues. Há mais grupos étnicos do que nunca, com muitos filipinos e mexicanos se somando à já diversa população étnica branca.

As pessoas levam seus filhos para festas noturnas agora. Eles não se sentam do lado de fora em suas varandas. Eles entram em suas casas com ar-condicionado, disse o pastor de St. Pascal, o reverendo Gary Miller. Mas a igreja tem nutrido a fé de muitos e nossa congregação é muito diversa.

Amigos dizem que esperam ouvir de seu velho amigo a qualquer momento. Fico pensando que é ele, disse Lorraine Christensen, toda vez que o telefone toca.

Contribuindo: Art Golab, Tim Novak, Gary Wisby