Em meio à pandemia, uma pequena empresa aumenta os lucros com sucesso

Aprenda com o COO da Spice House e outros que resistem à tempestade COVID-19: Buscar ajuda e expandir as vendas digitais são ferramentas para a sobrevivência das pequenas empresas.

Charlie Mayer, diretor de operações da Spice House, diz que sua empresa desenvolveu mais vendas online como resultado do COVID-19. Ele está retratado aqui na loja da empresa Old Town.

Max Herman / Sun-Times

Com um quadro de clientes recorrentes, a Spice House tem lojas no bairro de Old Town de Chicago, no subúrbio de Evanston e duas em Milwaukee, bem como um depósito em Skokie.



Mas quando o COVID-19 apareceu, Charlie Mayer percebeu que teria que repensar seu negócio de venda de especiarias, assim como experimentar uma nova receita.

Foi um processo de aprendizagem. Mayer, o diretor de operações, inicialmente imaginou que teria que fechar. Não somos uma mercearia, pensou ele.

Então, as regras para negócios essenciais foram divulgadas e Mayer viu uma vaga. Ele fechou ao público em 18 de março, mas as regras permitiam que ele mantivesse suas lojas funcionando para atender aos pedidos online.

A Spice House já tinha uma presença digital ativa, mas esse negócio disparou naquele primeiro fim de semana e seu armazém não conseguiu acompanhar. Mayer teve que adicionar pessoas e reconfigurar as lojas para atender a mais pedidos pela Internet, fornecendo suprimentos de caixas de remessa e fitas adesivas e treinando funcionários para embalar as mercadorias de maneira amigável ao cliente.

O resultado? Depois de primeiro demitir trabalhadores, Mayer teve que fazer uma reviravolta rápida. Quase dobramos nosso quadro de funcionários por causa da COVID, disse ele. A Spice House tem atualmente mais de 100 funcionários. Suas lojas foram reabertas ao público no final de junho.

Tudo se deve a um rápido pivô e, admitiu Mayer, a mais do que uma pitada de sorte. O negócio de alimentos está balançando e rolando. Estamos tentando obter mais produtos. Ele disse que faz parte de um estoque de despensa nacional por causa da pandemia, com clientes encasulando aglomerados de favoritos como o Back of the Yards Garlic Pepper Rub e uma coleção de 24 temperos que ele acredita que deveriam ser padrão em todas as cozinhas.

Will McCray sela as garrafas de especiarias antes de colocá-las nas prateleiras da Spice House, em Old Town.

Max Herman / Sun-Times

Nem toda empresa gosta dessa situação. As pequenas empresas respondem por quase metade do emprego no setor privado nos EUA e estudos mostram que seu estado geral é grave. Um relatório da McKinsey & Co. em junho constatou que, dependendo do setor, de um quarto a metade das pequenas empresas podem fechar após uma queda prolongada causada pela pandemia. A Câmara de Comércio de Chicagoland constatou em abril que 36% dos proprietários de pequenas empresas relataram ter menos de 30 dias de caixa em caixa.

Mayer disse que, independentemente das circunstâncias de um negócio, os empreendedores não devem permitir que o ego ou o orgulho atrapalhem o pedido de ajuda. No caso dele, isso começou com um bom relacionamento bancário no Chase, que fornecia conexões com a Small Business Administration e outras fontes de financiamento. Ele disse que também tem trabalhado com fornecedores e outros parceiros da indústria de alimentos - alguns deles lutando - para descobrir maneiras de impulsionar uns aos outros.

Na indústria de alimentos, foi um momento para abraçar conversas essenciais, disse Mayer. A pandemia deu às empresas um novo motivo para trabalharem juntas.

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Para aqueles que estão em apuros mais difíceis, Mayer aconselhou: Existem fontes de capital por aí. Você deve esperar o máximo que puder e pedir ajuda em qualquer lugar que puder.

Abraçar o e-commerce funciona de maneira diferente, dependendo da natureza do que está sendo vendido. Para a Spice House, o digital acelerou mais nos últimos quatro meses do que nos últimos anos, disse Mayer. Tudo o que puder deve ser vendido na internet.

O Connected Commerce Council, que representa empresas de tecnologia, pesquisou 500 pequenas empresas em maio e descobriu que quase um terço disse que fecharia sem acesso a ferramentas digitais.

Para ter acesso ao capital, muitas empresas recorreram a recursos como a Accion of Chicago e a Northwest Indiana, uma instituição sem fins lucrativos e uma instituição financeira de desenvolvimento comunitário certificada que trabalha com credores privados para ajudar empresas em áreas de baixa renda. O CEO Brad McConnell disse que sua organização tem feito tudo o que pode, mas a desaceleração forçada pela pandemia tem sido especialmente difícil para empresas menores com escassas reservas financeiras.

Em todo o ano de 2019, a Accion forneceu US $ 3,8 milhões em empréstimos, disse McConnell. Compare isso apenas com o segundo trimestre deste ano, quando a Accion financiou US $ 20 milhões em empréstimos. No entanto, isso foi de US $ 500 milhões em aplicativos, disse ele.

Não está nem perto de atender às necessidades de pequenas empresas em capital emergente, disse McConnell. A incapacidade do Congresso de chegar a um acordo sobre uma nova rodada de concessões e empréstimos para a economia para substituir a Lei CARES que está expirando ameaça piorar as coisas, disse ele.

Mas com tudo isso, ele ainda é um otimista, vendo resiliência por parte dos empresários e uma vontade de explorar qualquer forma de financiamento. Grupos como o Accion podem ajudar as empresas a identificar programas de câmaras de comércio locais e de agências estaduais, municipais e municipais que fornecem acesso a dinheiro, especialmente de programas de subsídios muito importantes. Contatos com organizações locais podem ser especialmente úteis para empresários que não têm relacionamentos bancários profundos.

Para a Daniel’s Body Shop em Little Village, a chave para permanecer aberto foi conseguir um empréstimo de US $ 50.000 do Fundo de Resiliência para Pequenas Empresas de Chicago, que agora está fechado para novas aplicações. Estávamos vivendo o dia a dia. Usamos todas as nossas economias, disse a proprietária Olympia Lopez.

Desde então, os negócios se recuperaram quase ao nível normal, disse ela. Acho que o motivo pelo qual voltamos é que estamos no mercado há mais de 35 anos. É difícil para muitas empresas novas, disse Lopez. Muitos de seus colegas de trabalho resistem a buscar dívidas de qualquer fonte, disse ela.

McConnell disse que as empresas estressadas devem evitar duas coisas: fechar as portas aos credores e recorrer a empréstimos salariais com juros altos para se manterem à tona. Tenha conversas abertas com seus credores, sejam eles credores hipotecários ou fornecedores. Essa situação é nova para todos, disse ele.

Uma fonte importante de ajuda e informações é o governo do estado de Illinois, que pode fazer algumas pessoas rolarem os olhos. Sim, as pessoas que entram com pedido de desemprego encontram atrasos e caem nas ligações. Mas, por meio do Departamento de Comércio e Oportunidades Econômicas de Illinois e seus vínculos com 42 Centros de Desenvolvimento de Pequenos Negócios, ou SBDCs, em todo o estado, é realmente possível para os operadores de pequenas empresas falarem com uma pessoa real.

Programas importantes oferecidos pelo estado incluem o BIG, ou programa de Subsídios para Interrupção de Negócios, que se espera obter uma nova rodada de financiamento em breve para ajudar empresas que sofrem com fechamentos e desacelerações relacionados ao COVID-19. Distribuiu US $ 46 milhões para 2.655 pequenas empresas. Um programa chamado Rebuild Distressed Communities apoia empresas que sofreram danos devido a saques recentes.

As empresas com um histórico um pouco mais longo ou com um número maior de funcionários devem olhar para o programa Advantage Illinois de empréstimos a juros baixos apoiados por fundos federais. Além disso, o Federal Reserve lançou um Programa de Empréstimos na Main Street, embora o lançamento tenha sido lento e a elegibilidade inclua grandes empresas com até 15.000 funcionários.

A Câmara de Comércio de Chicagoland administra um SBDC. O CEO da câmara, Jack Lavin, diz que sua equipe trabalhará em estreita colaboração com as empresas para desenvolver um plano com base nas necessidades e fluxos de caixa específicos. Isso inclui acesso a dinheiro, mas também ideias para aumentar as operações com segurança, como referências para garantir equipamentos de proteção de baixo custo para os funcionários.

Eles sabem que as empresas estão lutando. Eles querem trabalhar com eles, diz Lavin sobre seus funcionários. A atitude é: ‘Vamos descobrir’.